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Golpear los libros: cómo los memes se propagan como un «virus fantasma» en la sociedad

La lucha por la supervivencia no siempre se limita a los objetos animados. Las ideas pueden expresarse de la misma manera que los genes biológicos, competir por los recursos basados ​​en la atención, reproducirse a través de la discusión y codificarse con la palabra escrita. en el El auge de la información, galardonado New York Times El autor Caleb Scharf explora la predilección única de la humanidad por mantener almacenes de información fuera de nosotros y los pasos que debemos tomar pronto si queremos retener los 20 billones de bits de datos que producimos todos los días. En el siguiente extracto, Scharf examina las formas sorprendentemente realistas en las que las ideas se desarrollan, compiten y se difunden.

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Extracto de El auge de la información por Caleb Scharf. Copyright © 2021 por Caleb Scharf. Extraído con permiso de Penguin Random House LLC, Nueva York. Reservados todos los derechos. Ninguna parte de este extracto puede reproducirse o reimprimirse sin el consentimiento por escrito del editor.


Para proporcionar otro ejemplo del fenómeno del egoísmo, Dawkins le dio un nombre al ahora familiar concepto de memes, que mencioné brevemente al principio de este libro. Estos «virus mentales», para usar la descripción provocativa de Dawkins, son ideas que no solo son fáciles de difundir, sino que también pueden inducir nuevos comportamientos en quienes los portan. De hecho, la proliferación de un meme es en sí misma un comportamiento inducido, ya sea a través de una conversación humana o de un intercambio en las redes sociales.

El término de Dawkins cristalizó el pensamiento sobre un fenómeno que había despertado el interés de la gente durante mucho tiempo. Ya en 1880, Thomas Huxley (conocido como «El Bulldog de Darwin» por su apoyo a la teoría de la evolución) escribió «La lucha por la existencia abarca tanto en el mundo intelectual como en el físico. Una teoría es una forma de pensar, y su derecho a existir corresponde a su poder para resistir la aniquilación de sus rivales «.

Los memes también pueden pretender ser egoístas porque a veces son dañinos para quienes los usan. Las personas tienden a obsesionarse con ideas que pueden conducir a desventajas o incluso a la muerte. Los artistas hambrientos, los manifestantes ardientes, los fanáticos religiosos, los buscadores de aventuras y los ideólogos políticos pueden aparecer en un curso de autodestrucción debido a las ideas que alimentan y difunden por todo el mundo.

Para explicar estos patrones aparentemente irracionales, podemos decir que los memes o las ideas usan a sus portadores del mismo modo que los virus biológicos secuestran a sus anfitriones, o que los genes usan vehículos basados ​​en organismos. La mente humana es un paisaje en el que las ideas pueden difundirse y competir entre sí, siguiendo reglas que se parecen mucho a las de la selección natural. Lo que le sucede a la gente, sea bueno o malo, suele tener una importancia subordinada para la continuación de la información y su posterior reproducción.

Esta visión es fascinante, inquietante y tremendamente controvertida. Hasta el día de hoy, es casi inaceptable en muchos círculos científicos tratar los memes como algo digno de análisis científico, además de tener un parecido superficial con lo que sucede en biología (y, para ser claros, Dawkins nunca ha sugerido nada más). Esto es especialmente cierto cuando se trata de atribuir memes y genes al mutualismo: se ha especulado que la aptitud evolutiva de los genes podría verse influenciada por los memes, y viceversa. Esto no ha impedido que se derrame mucha tinta sobre los memes (con un poco de ironía llenando un rincón del dataoma), con ciertos estudiosos sugiriendo formalismos de lo que se conoce como memética y un papel central para ellos en la evolución cultural.

No voy a saltar muy lejos en esta madriguera de conejo en particular. La principal razón por la que los científicos son conservadores con respecto a los memes es que es enormemente difícil separar causa y efecto en un sistema complejo, entrelazado y desordenado como la vida y la mente. Encontrar el fenómeno en la raíz de las cosas, el actor fundamental, es extremadamente difícil. Esto no significa que un enfoque simplista o una regla universal no pueda ser la respuesta. Pero demostrar que es por eso que la mayoría de los científicos todavía tienen trabajo: es un largo camino.

Con esa precaución en mente, existe un parecido tan apetitoso entre la idea de replicar, información en evolución codificada en genes; la existencia de memes; y las propiedades del dataoma que necesitamos mirar.

Dije antes que no creo que el dataoma sea solo una colección o serie de memes; En cambio, los memes representan un subconjunto de entidades que trabajan a través del límite entre el datome y la mente humana. Un eslogan popular saltará de un lado a otro entre la mente y el dato. En contraste, un boleto de autobús o una base de datos de nubes invernales en Bélgica, aunque definitivamente es parte del dataome, probablemente no pasa mucho tiempo en la mente de las personas.

El dataom también refuerza los memes y ayuda con su supervivencia. En una cultura humana, las creencias o los valores se comparten más fácilmente y son más resistentes porque están disponibles como información de acceso general, en datos manifestados físicamente (como el Corán, la Biblia, los Vedas, el Tripitaka, los escritos de Karl Marx o Hobbes ‘ Leviatán). Los memes tienen más acceso a hosts y medios de alojamiento de una manera con dataom. Entonces, cuanto mejor sea el dataome, en términos de fácil acceso, eficiencia y mayor tamaño, mejor será para esos memes. Hay similitudes fascinantes entre esta disposición y la disposición de genes y organismos. Como vamos a comentar, un gen no puede estar solo en el mundo. Se basa y contribuye a la totalidad de un sistema biológico, ya sea una célula o una población de una especie. Cuanto mejor funcionen estos sistemas biológicos en términos de reproducción, reparación y diversidad para resistir las condiciones ambientales cambiantes, mejor lo harán los genes.

De una manera que en realidad no sucedía en el pasado, la información representada por los genes ahora también se encuentra en el dataoma. Por ejemplo, un conjunto muy estable de genes en biología terrestre son los que codifican algunas de las estructuras de los ribosomas en organismos unicelulares. Los ribosomas son grandes máquinas moleculares que son esenciales para la producción de proteínas. Como resultado, estos genes y partes de su código apenas han evolucionado durante millones, incluso miles de millones de años. Un conjunto particularmente bien estudiado se llama ARNr 16S, y gracias a análisis de laboratorio genómicos, hemos descifrado miles de secuencias de genes de ARNr 16S de diferentes especies. Estos gigantes de datos ahora existen dentro del dataom.

En otras palabras, la información representada por los genes de ARNr 16S ha encontrado su camino hacia un sistema de almacenamiento y replicación completamente nuevo: el de libros, medios electrónicos e innumerables computadoras y servidores de datos en todo el mundo. Se podría argumentar que no importa: la información del ARNr 16S realmente ya no hace nada, no conduce a nuevas máquinas moleculares ribosomales que producen proteínas en el mundo. No ejerce sus habilidades originales. Pero el punto es que estos resultados están bajo genes egoístas. Nunca cualquier cosa menos un medio para un fin. Si la única razón por la que existen los genes es porque lata continúan existiendo en el mundo, entonces no importa si la información que representan reside en un organismo o en su disco duro.

Por supuesto, el dataoma podría tener dificultades para seguir existiendo sin sus fantasmas biológicos … En este sentido, la función original del ARNr 16S en el mundo orgánico sigue siendo de crucial importancia. Pero incluso ahora, su función es objeto de curiosidad intelectual para la mente humana, para la investigación científica y quizás para la futura ingeniería genética. Todos lo seleccionan para mantenimiento y replicación dentro del datome.

Nada de esto debería sorprender, ya que los procesos de replicación de genes en biología y la forma en que los genes evolucionan realmente están lejos de ser simples.

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